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Sonda inicia fase final para ingresar a protoplaneta

La sonda espacial Dawn entrará por primera vez en la historia a la órbita de un protoplaneta: Vesta, y se quedará a estudiarlo por un año antes que finalice julio. Con sus observaciones ayudará a los científicos a comprender más acerca de los albores del Universo.

Los ingenieros de la agencia espacial estadounidense (NASA) tiene planeado que la nave ingrese la última fase para entrar a la órbita de Vesta a las 22:00 hora del Pacífico (24:00 tiempo de México), del viernes 15 de julio. La confirmación la recibirán hasta las 23:30 hora del Pacífico del sábado 16 de julio.

“Nos ha tomado cuatro años llegar hasta este punto. Nuestras últimas pruebas y revisiones nos han mostrado que Dawn esta en las condiciones para lograr el objetivo y que la misión transcurra con normalidad”, dijo Robert Mase, encargado principal de la misión Dawn que coordina el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en colaboración con el Centro Aeroespacial Marshall, la UCLA, el Centro Aeroespacial Alemán y el Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar.

Si todo ocurre como lo planean, Dawn se mantendrá a una distancia de 16 mil kilómetros de la superficie de Vesta. Cuando Dawn llegue al protoplaneta, ambos cuerpos se encontrarán a 188 millones de kilómetros de la Tierra.

Aunque la nave se acerque a Vesta y haga sus primeras medidas y observaciones sobre su masa y gravedad serán sólo estimadas, por lo que el equipo en Tierra tendrá que redefinir sus cálculos durante un par de días para que Dawn logre que la gravedad del asteroide lo capture e ingrese a su órbita.

Vesta también es conocido como un asteroide debido a que se encuentra orbitando en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, pero debido a su diámetro, cerca de los 530 kilómetros, su densidad y composición en capas (núcleo, manto y corteza) se asemeja más a planetas como Mercurio, Venus o la misma Tierra.

Los científicos creen que los planetas se formaron a partir de la fusión de varios protoplanetas, sin embargo, la ubicación de Vesta cerca de Júpiter le impidió desplazarse y encontrar otro compañero por la fuerza gravitatoria de éste gigante, explicó la NASA.

Además otras rocas espaciales han colisionado a Vesta, pero ninguno ha sido tan grande para fragmentarlo en su totalidad, como resultado este protoplaneta se mantiene “congelado en el tiempo” por lo que brindaría información de etapas muy tempranas del Universo.

Los ingenieros han modificado la trayectoria de la nave Dawn para seguir la órbita de Vesta alrededor del Sol desde que la lanzaron en septiembre de 2007.

Aún no concluye su primera misión, pero la NASA ya tiene su segunda tarea planeada. Visitar el planeta enano Dwarf en julio de 2012.

Más información (en inglés):

Leer artículo original: NASA JPL

Misión Dawn NASA

Misión Dawn JPL

@nasa_dawn

vrs

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